השיטה היא העץ הבולט והנפוץ ביותר בנגב, בעיקר בערוצים של נחלי אכזב, הזוכים לזרימת מים משמעותית בזמן שיטפונות. לשיטים שורשים שמגיעים לעומק רב, שבו קיימת לחות תת קרקעית ומי תהום בערוצי הנחלים. מערכת השורשים העמוקה מעניקה לעצים גם עמידות בפני שיטפונות קלים. מקורה של השיטה הוא סודני (אפריקאי).

לשיטה עלים מנוצים קטנים שבבסיסם צופנים – בלוטות המפרישות צוף מתוק. השיטה מגנה על עצמה בעזרת שני סוגי קוצים: (1) קצרים ומאונקלים (2) מוארכים וישרים. התפרחות של השיטים נראות ככדורים צהבהבים, וכל כדור מכיל עשרות פרחים זעירים. הפרי הוא תרמיל שזרעיו נובטים לאחר שבעלי חיים אוכלים את התרמיל ופולטים את הזרעים.

השיטה מספקת מגוון של שירותים, כגון מזון ומחסה למגוון עצום של בעלי חיים, ומהווה עבורם נווה מדבר. בין ענפי השיטה התפתחה מערכת אקולוגית מורכבת ומופלאה שכוללת עשרות מינים של בעלי חיים וצמחים שמקיימים ביניהם סוגים שונים של יחסי גומלין:
יצורים רבים ניזונים מחלקים שונים של עץ השיטה – עלים, פרחים, פירות ומוהל. חלק מהם גורמים נזק לעץ השיטה, וחלק מעניקים לה בתמורה שירותי האבקה או הפצה של הזרעים. בעלי חיים רבים במדבר משתמשים בשיטה כנקודת תצפית או כמקור צל. השיטה מהווה גם "בית יולדות" ליצורים רבים שמקננים בין ענפיה או שמטילים ביצים בתוך חלקים שונים של העץ. ישנם גם טפילים שמתיישבים על עץ השיטה. כל מגוון היצורים הזה מושך אליו יצורים נוספים, בעיקר טורפים ואוכלי נבלות, אך גם יצורים שמקיימים יחסי הדדיות שונים.

כחליל השיטה (Azanus ubaldus). צילום:  Vijay Barve

חרקים רבים ניזונים מצוף הפרחים וממוהל העץ שמכילים ריכוז גבוה של סוכר. חרקים שניזונים מצוף הפרחים חשובים לשיטה, מכיוון שהם מאביקים את השיטה כשהם עוברים מפרח לפרח. חלק מהחרקים שניזונים מהחלקים העשירים בסוכר של השיטה, מפרישים את שאריות הסוכר בצורת "טל דבש" שממנו ניזונות נמלים.

עלעלית משוישת. צילום: עמיר וינשטיין

מגוון גדול של חרקים חי בין ענפי השיטה וניזון מהעלים שלה. בחלקם התפתחה הסוואה מרהיבה לחלקים שונים של השיטה (כגון עלים וקוצים), ואפילו ללשלשת הציפורים. חרקים אלו ניצודים על ידי בעלי חיים במעלה מארג המזון, בעיקר ציפורים.

מגוון פרסתנים ניזונים מעץ השיטה. עבור הצבי למשל עץ השיטה מספק לא רק מקור מזון אלא גם מקור מים. הפרסתנים נהנים גם מצל השיטה ומסייעים בהפצת הזרעים שלה. חלק מהפרסתנים הללו נכחדו מהארץ ובשנים האחרונות נעשים מאמצים להשיב אותם לטבע.

הרנוג השיטים
זרעונית (Bruchidae)
שחאורית סיני (Adesmia cancellata)
הרנוג השיטים (Loranthus acacia)
צופית בוהקת (Cinnyris osea)
זאב מצוי. צילום: איל ברטוב

כל בעלי החיים שניזונים מהשיטה ומתקיימים בזכותה הם טרף ליצורים אחרים. הטורפים שלוקחים חלק במארג החיים של עץ השיטה מייצגים קבוצות טקסונומיות שונות – חרקים, ציפורים ויונקים. ככל שעולים במעלה מארג המזון, גוברת ההשפעה של נזקי האדם. פגיעה בעצי השיטה גורמת לנזק לכל מארג החיים וההשפעה ניכרת במיוחד ברמות הטרופיות הגבוהות.

נשר מקראי. צילום: Alex Milian

בקצה מארג המזון נמצאים אוכלי פגרים שניזונים מבעלי חיים מתים. בארץ נפוצים הצבוע המפוספס וכמה מיני עופות דורסים. האוכלוסייה של רובם נפגעה כתוצאה מפעילות האדם וחלקם נמצאים בסכנת הכחדה. אוכלי הפגרים ניזונים מבעלי חיים שונים, שחלקם תלויים במארג המזון של עץ השיטה, ולכן גם אוכלי הפגרים מהווים חלק מהמארג של השיטה.

מאגר הידע