נמלים גוזרות עלים משתייכות לשני סוגים:  Acromyrmexו-Atta. הן מקיימות יחסי גומלין הכרחיים (אובליגטוריים) עם פטריות (בעיקר מהמשפחה Lepiotaceae). במשך שנים רבות סברו החוקרים כי הנמלים ניזונות מן העלים, אך לא כך הוא. למעשה הנמלים גוזרות את העלים עבור הפטריות שאיתן הן מקיימות יחסי גומלין. הפטריות הן מקור המזון העיקרי של הנמלים והמזון היחיד של הזחלים והמלכה. לשם כך, הנמלים מגדלות את הפטריות בערוגה תת-קרקעית בתוך הקן, מזינות אותן בעיסת עלים שהן גוזרות ולועסות עבורן ודואגות להן לתנאי גידול מיטביים. כאשר מוקמת מושבת נמלים חדשה, הפטריות נישאות על המלכה למושבה החדשה וכך מורשות מדור לדור. לעתים הנמלים גם אוספות פטריות חדשות.

במערכת ההדדיות הזאת שותפים גם חיידקים. גופן של הנמלים מכוסה בשכבה לבנבנה העשויה מחיידקים (actinomycete) אשר מייצרים חומרים אנטיביוטיים ששומרים על הפטריות מפני פתוגנים. חיידקים אלו מועברים מנמלה לנמלה והם חלק מיחסי הגומלין המורכבים במושבת הנמלים – הם מספקים הגנה לפטריות ולכן מבטיחים את מזונן של הנמלים. הנמלים, מצידן, מפיצות את החיידקים ומספקות להם בית גידול נוח.

חוקרים סבורים כי יחסי הגומלין הללו התפתחו לפני 65-45 מיליון שנה.ההיסטוריה האבולוציונית המשותפת הארוכה הזאת הביאה ליחסים מורכבים ביותר בין הצדדים:
  • בפטריות התפתח מבנה מיוחד (gongylidia) עשיר בחומרים מזינים (ליפידים וקרבוהידרטים) שהנמלים ניזונות בעיקר ממנו.
  • בנמלים התפתחה התנהגות "חקלאית" והן מספקות מזון לפטריות. הנמלים אוספות עלים, מלקקות ולועסות אותם לחתיכות קטנות בגודל של 2-1 מילימטרים. עיסת העלים מועברת לחלקת הפטריות, שם היא מפורקת על ידי הפטריות שניזונות ממנה. כדי לשמור על היגיינת הקן, הנמלים מפנות את הפסולת לאזורים מיוחדים בקן.
  • הנמלים מגנות על הפטריות מפני פתוגנים (מחוללי מחלות) על ידי הסרת פטריות זרות והרחקה של פטריות נגועות מהקן.

מקורות ומידע נוסף

Currie (2001) A community of ants, fungi, and bacteria: A Multilateral Approach to Studying Symbiosis. Annual Review of Microbiology 55:357–80

מאגר הידע