מישורי עשב הם נופים פתוחים הנשלטים על ידי צמחים עשבוניים. גובהם של הצמחים העשבוניים נע מכמה סנטימטרים בודדים לגובה של שני מטרים. הגורם העיקרי המשפיע על גובה הצמחייה הוא כמות המשקעים. מישורי העשב מכסים כ-20% מהשטח היבשתי של כדור הארץ, וחיים בהם כ-800 מיליון אנשים. למרות זאת, רק כ-5% משטחי מישורי העשב מוגנים, וכיום עומדים בפניהם איומים אחדים. 

ישנם שני סוגים עיקריים של מישורי עשב: מישורי עשב טרופיים (סוואנות) ומישורי עשב ממוזגים. 

סוואנות 
סוואנות הם אזורים של מישורי עשב, אשר מפוזרים בהם גם עצים. כמעט כל שטחה של מרכז אפריקה הוא סוואנה, וכן אזורים נרחבים באוסטרליה, בדרום אמריקה ובהודו. 
הגורם העיקרי היוצר סוואנה הוא האקלים – סוואנות נמצאות תמיד באזורים חמים ולחים. עונת הגשמים נמשכת שישה–שמונה חודשים, ולאחריה מגיעה תקופת בצורת ארוכה. לו הגשמים היו מפוזרים על פני כל השנה, רבים מאזורי הסוואנה היו הופכים ליערות טרופיים. מאפיין נוסף של הסוואנות הוא שרפות. הבצורות והשרפות ממלאות תפקיד מכריע בעיצוב נוף הסוואנה. 

מישורי עשב ממוזגים 
מישורי עשב ממוזגים נשלטים על ידי צמחים עשבוניים. עצים ושיחים גדולים נעדרים כמעט לחלוטין ממישורי העשב הממוזגים. הטמפרטורות משתנות מאוד בין החורף לקיץ, וכמות המשקעים השנתית נמוכה מאשר בסוואנות. מישורי העשב הממוזגים העיקריים הם אדמות המרעה של דרום אפריקה, אזור המישור הצפוני הגדול בהונגריה (ה-Puszta), שטחי הפמפס של ארגנטינה ואורוגוואי, הערבות של ברית המועצות לשעבר והמישורים של צפון ומרכז אמריקה. כמו בסוואנות, גם במישורי העשב שרפות ובצורות עונתיות הן בעלות השפעה מכרעת על המגוון הביולוגי, אבל השפעתן קטנה יותר מהשפעתן בסוואנות. 


מקורות ומידע נוסף

פרק מישורי העשב מתוך One Planet Many People: Atlas of our changing environment, פרויקט של ארגון הסביבה של האו"ם (UNEP)

מישורי העשב באתר הביומים של אוניברסית ברקלי 

מאגר הידע