Papaver somniferum, צילום: Andy Beecroft

השרף של פרג האופיום (Papaver somniferum) נקרא אופיום והוא משמש לשיכוך כאבים כבר קרוב ל-5,000 שנה. הראשונים שבייתו את הצמח היו כפי הנראה השומרונים במסופוטמיה. האופיום הוא סם פסיכו אקטיבי מקבוצת האופיאטים, שמכיל תערובת של אלקלואידים. אחד האלקלואידים באופיום הוא המורפיום, שהוא משכך כאבים יעיל ביותר, אך ממכר מאוד. בשנת 1804 בודד המורפיום מהאופיום ובהמשך הצליחו לייצר באופן סינתטי חומר דומה בשם buprenorphine חומר המשכך כאבים ביעילות רבה, אך ממכר פחות מאשר המורפיום. בשנים 1842-1839 התחוללה מלחמת האופיום בין בריטניה לסין.

Salix alba. מקור:  Commons Wikimedia
האספירין הוא התרופה הנפוצה ביותר בעולם המערבי במאה השנים האחרונות. התרופה משמשת להורדת חום, לשיכוך כאבים ולטיפול בדלקות מפרקים. המקור של האספירין הוא בחומצה סיליצילית הנמצאת בעלים של כמה צמחים. היפוקראטס, המוכר כאבי הרפואה המערבית, תיאר כבר במאה הרביעית לפני הספירה את השימוש בעלים של עץ הערבה (Salix alba vulgaris) לשיכוך כאבים בלידות.. בשנות השלושים של המאה ה-19 בודדה החומצה הסליצילית מעלי הערבה ומצמחים נוספים. נמצא כי החומר נפוץ במגוון של צמחים ומשמש להם כהגנה מפני מחוללי מחלות וכנגד עקות סביבתיות. האספירין היא התרופה הראשונה שיוצרה במעבדה.
Calophyllum inophyllum צילום:  Oriolus84

בשנת 1987 יצאה משלחת מחקר מטעם אוניברסיטת הארוורד ליערות הגשם של בורנאו כדי לחפש תרופות חדשות. המשלחת אספה עלים וענפים של הצמח Calophyllum lanigerum, ומהעלים הופק חומר בשם Calanolide A. החומר נמצא כיעיל בטיפול בנגיף ה- HIV. בעקבות התוצאות הללו חזרו החוקרים לחפש את העץ, אך העץ לא נמצא (ייתכן שנכרת). למרבה המזל, בדגימות שאספו חוקרים מאוניברסיטת אילינוי מעץ אחר – Calophyllum teysmannii –נמצא חומר דומה (Calanolide B), וגם הוא נמצא כיעיל בטיפול. החומר Calanolide B יעיל פחות מ-Calanolide A, אך ניתן להפיק אותו בכמויות גדולות יותר.

Cinchona officinalis. מקור: Missouri Botanical Garden,  C Ulloa

התרופה כינין (quinine) משמשת לטיפול במלריה. החומר הפעיל בתרופה מופק מהקליפה של עץ הכינין (Cinchona officinalis) ממשפחת הפואתיים. במשפחה מוכרים יותר מ-10,000 מינים, הגדלים ברחבי העולם כולו, ביניהם גם צמח הקפה המכיל קפאין. 

Catharanthus roseus. מקור: biolib.cz

הצמח וינקה ורודה (Catharanthus roseus) הוא צמח אנדמי (ייחודי) למדגסקר. הצמח נמצא בסכנת הכחדה בבית גידולו הטבעי בגלל הרס בית הגידול, אך נפוץ במקומות אחרים בעולם, שבהם הוא מגודל לצרכים תעשייתיים. כמו כן, הווינקה הורודה תורבתה והיא משמשת כצמח נוי וכגידול חקלאי.

מאגר הידע