חזזית היא אורגניזם סימביוטי שמורכב מאצה ומפטרייה. יחסי ההדדיות בין השניים כה הדוקים שבמשך שנים רבות הם נחשבו לאורגניזם יחיד. יחסי הגומלין בין האצות והפטריות התפתחו לפני 600-400 מיליון שנה. האצה חיה בתוך הפטרייה, מבצעת פוטוסינתזה ומספקת לפטרייה מזון. הפטרייה מגנה על האצה מפני התייבשות ומפני קרינת השמש ומספקת לה מים ומינרלים. יחסי הגומלין הללו מאפשרים לחזזיות לשגשג גם בתנאים קיצוניים, למשל במדבריות צחיחים ובשכבת הקרח באנטרקטיקה. בחזזיות שגדלות באנטרקטיקה, האצה מסוגלת לבצע פוטוסינתזה בטמפרטורה של 20 מעלות צלזיוס מתחת לאפס. לשם כך שהיא משתמשת במים שמקורם באידוי הקרח שעליו החזזית גדלה.

Lecanora muralis. מקור: Mushroom Observer, Daryl Thompson
Lecanora muralis. מקור: Mushroom Observer, Daryl Thompson
חזזיות מהוות מקור מזון, מחסה וחומרי בנייה לבעלי חיים רבים. בעבר השתמשו בני האדם בחזזיות להפקת צבעים ובעתות רעב גם אכלו חזזיות. גם כיום יש לחזזיות חשיבות רבה לאדם:
 
  • חזזיות רבות מייצרות חומרים אנטיביוטיים ואנטי-פטרייתיים והן משמשות לטיפול בפטריות מסוימות, בשחפת ובמחלות עור.
  • חזזיות מסוימות חיות על הקרקע ויוצרות את השכבה הקשיחה העליונה שלה   (crust). חזזיות אלו מסייעות במניעה של מדבור הקרקע ובשיקום הקרקע. החזזיות משפרות את יכולת הקרקע לקלוט מים ואת זמינות החומרים בקרקע.
  • חזזיות סופחות חומרים רבים מהסביבה, כולל חומרים מזהמים. לכן הן רגישות מאוד לזיהום אוויר (במיוחד לגופרית דו-חמצנית), ונוכחותן או היעלמותן מהווה כלי יעיל ומדויק לניטור של זיהום אוויר.
  • באופן דומה הן מהוות גם סמן טוב לקרינה רדיואקטיבית.
  • חזזיות מסוגלות לפרק חומרים מורכבים כגון פלסטיק ויכולות להוות מקור לחומרי טבע מעין אלו.
  • יש חזזיות שמייצרות חלבונים שמונעים קיפאון. חלבונים כאלו עשויים לשמש לשמירה על המרקם של מזון קפוא.
  • חזזיות מסוימות מייצרות חומצה אוסנית (usnic acid). החומצה מעודדת את תהליך המטבוליזם התאי ושימשה בעבר כתוסף במוצרים להורדת משקל.

מקורות ומידע נוסף

Lichen Biology. US Forest Service
Biodiversity Institute of Ontario, Hebert et al. "Lichen". In: Encyclopedia of Earth. Eds. Cutler J. Cleveland
Oksanen (2006) Ecological and biotechnological aspects of lichens. Applied Microbiology and Biotechnology 73:723–734

מאגר הידע