יבשת אנטרקטיקה, הממוקמת בקוטב הדרומי, היא היבשת החמישית בגודלה בעולם. גודלה 14 מיליון קמ"ר, והיא מכוסה שכבת קרח יבשתי קבוע. בנוסף לקרח היבשתי, המחולק למדף מערבי ומדף מזרחי, ישנו גם מדף קרח ימי קבוע. 
התיירות לאנטרקטיקה החלה כבר בשנות ה-50 המאוחרות של המאה ה-20, אך היא נותרה ברמה נמוכה ביותר עד לשנות ה-90. בשנים האחרונות חלה עלייה עצומה בתיירות ליבשת הדרומית, למרות המחיר הגבוה של טיול לאזור זה. בקיץ של שנת 1990 ביקרו באנטרקטיקה 4698 אנשים, ובשנת 2003 - כ-25,000 מטיילים (44,000 אנשים, כולל צוותי הליווי של ספינות התיור). התחזיות העסקיות הן שמגמת העלייה במספר התיירים המגיעים לאנטרקטיקה תימשך.
 
מקור האיור: UNEP/GRID-Arendal, Library of graphic resources
מרבית המטיילים לאנטרקטיקה עדיין מגיעים באמצעות כלי שיט קטנים יחסית שאינם שוברים את הקרח, אולם בשנים האחרונות חלה עלייה במספר המטיילים המגיעים ליבשת בטיסות ושטים על גבי מעבורות השוהות באופן קבוע בים הדרומי. תיירות הנמכרת כ"תיירות הרפתקאות" מאפשרת לתיירים לחדור פנימה לתוך היבשת, גם לאזורים רגישים ביבשת, באמצעות כלי טיס קטנים וכלים לתנועה בקרח ובשלג. עם התיירים מתחילה להתפתח דרישה לשירותי הלנה והסעדה במקומות רגישים ביבשת. מחקרים שנערכו במטרה למדוד את ההשפעה של התיירות המתגברת על הסביבה באנטרקטיקה, מראים שמספר גדול של מטיילים יכול לגרום להפרעות לרבייה של אוכלוסיות חיות הבר ולפגיעה בגודל האוכלוסיות. כמו כן, ישנם דיווחים על דליפות של שמן ונפט מספינות כתוצאה מעלייה על סלעים חבויים בים. הנפט הנשפך למערכות הימיות פוגע באוכלוסיות של פינגווינים, קורמורנים וכלבי ים. הדאגה החמורה לנוכח התגברות הביקוש לתיירות לאנטרקטיקה היא שכיום אין כל הכוונה או בקרה על התיירות המסחרית ליבשת. המשמעות היא שאין כל הגבלה על מספר המטיילים המגיעים לאי, על בתי הגידול הטבעיים שאליהם הם חודרים או על המשאבים הנכנסים ויוצאים מהיבשת.

מאגר הידע